La Scena Musicale

Saturday, 1 March 2008

Today's Birthday in Music: March 1 (Chopin)

1810 March 1* - Frédéric Chopin, Zelazowa Wola, Poland; composer and pianist


*March 1 was the date given by Chopin himself and his family as his birthdate; his baptismal certificate listed his birthdate as February 22.

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Chopin Homepage
Chopin: As Seen by a Pianist (La Scena Musicale)

Horowitz plays Chopin Polonaise Op. 53 in A flat major

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Friday, 29 February 2008

Arie di bravura

Diana Damrau, soprano
Le Cercle de l’Harmonie/Jérémie Rhorer

Virgin 00946395250 2 7 (67 min 36 s)
***** $$$$

Encore peu connue chez nous, la jeune soprano allemande Diana Damrau mène depuis quelques années une belle carrière sur les scènes européennes. Elle a souvent incarné la Reine de la Nuit, dont elle interprète ici les deux grands airs à la perfection, conciliant agilité et sens dramatique. Mais l’attrait principal de ce récital audacieux est ailleurs. La chanteuse, en effet, s’est prise d’intérêt pour le prolifique Salieri, après avoir tenu le rôle-titre d’un de ses opéras pour la réouverture de la Scala. Elle a donc mené des recherches sur celui que le film Amadeus a dépeint sous un jour bien trompeur, exhumant plusieurs arias qu’elle nous offre avec enthousiasme. Salieri paraît plus décoratif et moins profond que Mozart, certes, mais sa musique virtuose et colorée n’en a pas moins beaucoup de charme. Diana Damrau y fait preuve d’une aisance remarquable, tout au plus peut-on lui reprocher quelques aigus un peu crispés. Deux airs du méconnu Vincenzo Righini, compositeur bolognais qui œuvra dans l’entourage de Salieri, viennent compléter le programme de la plus belle façon. On retiendra cet Ombra dolente et pallide, andante à la manière de Gluck, où la voix dialogue avec le seul hautbois accompagné des bassons. Fondé en 2005, l’orchestre du Cercle de l’Harmonie, jouant sur instruments anciens, s’avère très prometteur, et on souhaite déjà l’entendre dans des opéras en intégrale.

-Philippe Gervais

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Today's Birthdays in Music: February 29 (Rossini, Grist)

1792 - Gioachino Rossini, Pesaro, Italy; composer

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Grove bio


Gioachino Rossini: La Cenerentola, Act I finale. Film version 1981 (La Scala Orchestra; Abbado conductor; von Stade as Cenerentola; sets and costumes by Ponnelle)



1932 - Reri Grist, New York, USA; opera soprano

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Interview

Reri Grist as singer and teacher (excerpts from Strauss's Ariadne auf Naxos and Der Rosenkavalier)

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Thursday, 28 February 2008

Today's Birthdays in Music: February 28 (Farrar, Rouleau)

1882 - Geraldine Farrar, Melrose, USA; opera and concert soprano

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Bio/pictures

Geraldine Farrar sings (1911) "Je veux vivre dans le rêve" from Gounod's Roméo et Juliette




1929 - Joseph Rouleau, Matane, Quebec, Canada; opera bass

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Bio
Hommage à Joseph Rouleau (La Scena Musicale)

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Wednesday, 27 February 2008

New Federal Budget Silent on the Arts

The Canadian federal budget announced yesterday was silent on the arts except for $9.4 million for 4 Ottawa museums. According to an article in the Globe and Mail,
Over the next two years, the government says it will spend $9.4-million - $2.7-million in this fiscal year, $6.7-million in 2009-2010 - to address what it calls "operating and infrastructure pressures" on the National Gallery of Canada, the Canadian Museum of Nature, the Canada Science and Technology Museum, and the Canadian Museum of Civilization (which includes the Canadian War Museum.)
No mention was made of a restoration of the $4.6-million Museums Assistance Program that the Conservatives killed in 2006, or of a continuation of the $60-million-per-year Tomorrow Starts Today scheme that expires in 2009-2010.
For Alain Pineau, national director of the Canadian Conference of the Arts, the country's largest arts lobby, the budget held "no surprises," including the lack of the word "arts" anywhere in the budget text. (The words "culture" and "cultural" each appear twice.)
The CCA incidently came out with their analysis of the budget,
While the arts and culture sector may wonder what became of the federal museums policy, of investments in the expanded cultural facilities in Toronto and Montreal or of other new initiatives, the good news is that at least, federal spending on the arts and culture was not reduced against the contingency of an economic slow-down.

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Pistol-whip victim's support fund


I was as distressed as everyone else to read that an artist manager from CAMI, the biggest classical agency, was robbed in broad daylight on a busy Manhattan sidewalk after withdrawing $100,000 from a nearby bank, or $150,000 according to the New York Post.
That anyone should want to attack a fine upstanding artist manager, day or night, will be a mystery to all decent readers.
And what Mr Seton Ijams was doing with that amount of cash in his sack might be an even greater mystery.
After all, we have been assured time and time again that classical music is a respectable business these days with no brown-envelope payouts or tax-dodge kickbacks.
My guess is Mr Ijams, who looks after Marvin Hamlisch among others, must have had a lot of taxi drivers waiting to be tipped along the street, with maybe a waiter or two and a milkman. These people just won't take a credit card. That's how it is.
Anyhow, I'm launching an appeal for all artist agents who have been mugged in broad daylight, poor things (that's nebbich in New York).
Donations, please, in used bills only.
No artists need apply.
Source: Artsjournal

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Smart Korea Move?


Responses to my personal mailbox are running 3-1 in support of my commentary on Bloomberg that the New York Philharmonic's visit to North Korea is morally and culturally unacceptable. That's high, but not overwhelmingly so.
There is, if course, considerable substance to the opposing case - that is is usually better to make jaw-jaw than war-war, and that the way to unfreeze tensions is not by hiding behind high walls of political preconception.
It seems to me, none the less, that there are two disabling flaws to the cultural diplomacy argument. The first is to apply it to Hitler's Germany. Would a 1938 trip by the NY Phil have averted WW 2 and the Holocaust?
In Pyongyang, New York's finest will be entertaining seasoned killers who, contrite today, may kill again tomorrow - if only by picking up the phone to Teheran and having another quiet swap of nuclear know-how.
The second qualm relates to consumption. Every calorie eaten, every bath taken, every light switched on by the 130 New York musicians and their entourage of 150 handlers and journalists is one kilojule of energy, one tub of water, one volt of energy stolen from a population that has been systematically starved by its unrepentant government. Playing a symphony concert to the Beloved Kim gives nothing back to his malnourished nation.
Source: Artsjournal

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Moussorgski et Borodine

Tableaux d’une exposition, Symphonie No. 2 et Danses polovtsiennes
Berliner Philharmoniker/Simon Rattle
EMI 5099951758226
***** $$$$

La dernière parution sur CD du Philharmonique de Berlin et de son chef Simon Rattle est consacrée à la musique de Modeste Moussorgski et Alexandre Borodine, tous deux membres du Groupe des Cinq. Ce regroupement de compositeurs russes, (dont faisaient également partie Balakirev, Cui et Rimski-Korsakov) prônait une musique nationaliste et populaire, basée sur le folklore et complètement libérée de l’influence occidentale.

Le disque s’ouvre sur les fameux Tableaux d’une exposition, composés par Moussorgski en 1874 en hommage à son ami Viktor Hartmann, architecte et dessinateur russe. Une exposition est organisée à Saint-Pétersbourg à la mémoire de l’artiste trop tôt disparu. C’est à la suite de cette visite que Moussorgski se lance dans la composition d’une suite pour piano où les différents mouvements décrivent non seulement les œuvres exposées, mais également les réflexions du visiteur et même ses déplacements d’un tableau à l’autre. Rattle choisit la version orchestrée par Ravel, un chef-d’œuvre en soi, plein de couleurs et de raffinement. L’enregistrement regorge de qualités – passion, virtuosité, jeu d’ensemble – mais compte quelques défauts associés au fait qu’il s’agit d’une captation en direct. Le solo (Promenade) qui ouvre l’œuvre est joué par une trompette au son forcé et franchement déplaisant. Mais de manière générale, c’est une interprétation impressionnante, qui fait honneur à la Philharmonie de Berlin. Il faut absolument écouter le mouvement final, La Grande porte de Kiev.

Suit la Symphonie No. 2, la plus rare symphonie de Borodine, datant de 1876. Le compositeur, qui était aussi professeur de chimie, aura mis 7 ans à écrire ce qui devait s’avérer sa dernière symphonie achevée. L’œuvre en quatre mouvements, de facture assez classique et de caractère fort russe, aura une grande influence sur plusieurs compositeurs, notamment Rachmaninov. L’œuvre est magnifique, toute en mélodies glorieuses et en harmonies riches; elle gagnerait à être jouée plus souvent en concert. L’orchestre livre ici une interprétation fabuleuse; les bois sont légers, les cuivres musclés, les cordes puissantes et homogènes. Digne de mention, le solo de cor qui ouvre le troisième mouvement est d’une beauté à couper le souffle.

En complément de programme, et comme en rappel, nous sont offertes les riches Danses polovtsiennes de Borodine, tirées de l’opéra Prince Igor. L’œuvre regorge de mélodies envoûtantes qui permettent aux bois de l’orchestre de mettre leur virtuosité en valeur.

On s’étonne que cette musique soit une captation en direct, et encore plus que l’album, avec toutes les étapes d’enregistrement, de mixage, de production et de mise en marché que cela comporte, nous parvienne à peine un mois après l’enregistrement !

-Louis-Pierre Bergeron

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Today's Birthdays in Music: February 27 (Anderson, Freni)

1897 - Marian Anderson, Philadelphia, USA; contralto

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Bio

Marian Anderson's famous performance, at the Lincoln Memorial, Washington, Easter Sunday, 1939




Marian Anderson sings "Deep River"





1935 - Mirella Freni, Modena, Italy; opera soprano

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Mirella Freni sings "Si mi chiamano Mimi" from Puccini's La Bohème (with Pavarotti, San Francisco Opera, 1990)



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Tuesday, 26 February 2008

Röntgen: Right Through The Bone

Artists of the Royal Conservatory of Canada (ARC Ensemble)
RCA Red Seal (73 min 10 s)
**** $$$

La musique de Julius Röntgen a été délaissée par l’histoire pour cause d’anachronisme : étrange combinaison de Brahms et de Debussy, elle se démarque par une parfaite maîtrise des qualités propres à chaque instrument. Nous écoutons ici la musique de chambre d’un excellent orchestrateur (ayant composé 24 symphonies, tout de même), où l’atmosphère règne en maîtresse. Par contre, son sens mélodique ne réussit pas à s’émanciper des lieux communs, voire d’une certaine facilité. Bref, voici des œuvres qui nécessitent un haut calibre d’exécution pour pouvoir « passer », et c’est heureusement le cas : l’ARC Ensemble du Conservatoire royal joue fort bien, et la prise de son honore les musiciens tout en envoûtant l’oreille.

-René Bricault

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Today's Birthdays in Music: February 26 (Kirkby, Bridge)

1949 - Emma Kirkby, Cambridge, England; soprano

Bio/pictures
Interview (La Scena Musicale)

Emma Kirkby sings "But who may abide" from Handel's Messiah (Academy of Ancient Music, Christopher Hogwood)



1879 - Frank Bridge, Brighton, England; composer

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Julian Lloyd Webber performing Frank Bridge's Scherzetto

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Monday, 25 February 2008

Shostakovich: 24 Preludes & Fugues, opus 87

David Jalbert, piano
ATMA classique ACD2 2555
2 CD : 147 min 25 s
**** $$$$

Tatiana Nicolaeva chez Hyperion et Vladimir Ashkenazy chez Decca ont placé la barre haut pour l’interprétation de ce recueil que Chostakovitch a mis sous l’égide de Bach dont il s’inspire même par moments, puisque certains de ses thèmes font des clins d’œil à ceux du Clavier bien tempéré. Aucun des deux pianistes russes n’a pourtant réussi les quarante-huit pièces avec un bonheur égal, étant donné leur extrême variété de tons et d’atmosphère, pour ne rien dire de leurs grandes exigences techniques, quoique la personnalité des deux pianistes s’y affirme partout. David Jalbert, dans une nouvelle intégrale, privilégie l’aspect lyrique de ces compositions plutôt que leur structure, à la manière de Nicolaeva, ou leur densité rythmique, comme Ashkenazy. Il en résulte une interprétation d’une belle fluidité qui rend agréable le premier contact avec l’opus 87, mais dont l’inconvénient, à l’écoute suivie, est une certaine uniformité d’approche. Parfois aussi, le tempo choisi est trop lent pour maintenir le fil du discours, d’autant plus que l’inspiration de certaines pièces, préludes ou fugues, semble étirée.

-Alexandre Lazaridès

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Today's Birthday in Music: February 25 (Caruso)

1873 - Enrico Caruso, Naples, Italy; opera tenor

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Profile/pictures
The Voice of Caruso (La Scena Musicale)
Spaghetti alla Caruso (La Scena Musicale)

Caruso sings:

"Vesti la Giubba" from Leoncavallo's Pagliacci (1907)


"Mattinata", composed by Ruggiero Leoncavallo and dedicated to Caruso. Piano accompaniment played by Leoncavallo (1903)


"E lucevan le stelle" from Puccini's Tosca

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Sunday, 24 February 2008

Today's Birthdays in Music: February 24 (Scotto, Boito)

1934 - Renata Scotto, Savona, Italy; opera soprano

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Renata Scotto sings "O mio babbino caro" from Puccini's Gianni Schicchi (1981)



1842 - Arrigo Boito, Padua, Italy; opera composer and librettist

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Samuel Ramey sings "Ecco il mondo, vuoto e tondo" from Boito's Mefistofele (San Francisco Opera)

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