La Scena Musicale

Saturday, 18 October 2008

Today's Birthday in Music: October 18 (W. Marsalis)

1961 - Wynton Marsalis, New Orleans, U.S.A.; classical and jazz trumpeter, composer

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Wynton Marsalis and Kathleen Battle perform Handel's "Eternal Source of Light Divine"


Wynton Marsalis performs with the Lincoln Center Orchestra

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Friday, 17 October 2008

Today's Birthdays in Music: October 17 (Panerai, Howells)

1924 - Rolando Panerai, Campi Bisenzio, Italy; opera baritone

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Rolando Panerai and Margherita Rinaldi sing "Sì, vendetta" from Verdi's Rigoletto (1969)



1892 - Herbert Howells, Lydney, England; composer, organist, teacher

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Short biography and picture

"Saviour of the World" and "Eternal Rest" from Howells's Requiem (Segovia, Spain, 2007)

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Thursday, 16 October 2008

Today's Birthdays in Music: October 16 (Alsop, Hvorostovsky)

1956 - Marin Alsop, New York, U.S.A.; conductor

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Official website

"The Maestra Begins" (Baltimore Symphony Orchestra webumentary)



1962 - Dmitri Hvorostovsky, Krasnoyarsk, Siberia; opera and concert baritone

Official website

Dmitri Hvorostovsky sings "In the silence of the night" by Rachmaninov

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Wednesday, 15 October 2008

Norgard: String Quartets 7, 8, 9 and 10

The Kroger Quartet
Dacapo 8.226059 (70 min 54 s)
***** $$$$

La notion de postmodernisme musical est immanquablement liée, dans l’esprit des mélomanes comme des professionnels, aux diverses musiques « néo-modales » récentes de Glass, Pärt ou Gorecki. Mais d’autres compositeurs relativement faciles d'écoute et indéniablement postmodernes se réclament de l’avant-garde post-sérielle dont ils sont issus. Pensons à Vivier, Ligeti ou Takemitsu dans leurs œuvres tardives. Per Norgard est de ceux-là. Quarts de tons, glissandi continus, intervalles disjoints, doubles-cordes sul ponticello, voix doublant les instruments, voilà autant de techniques modernistes auxquelles il a recours dans ces Quatuors. Pourtant, cette musique dégage un calme étrange, mi-introspectif mi-résigné, qui s’avère aussi touchant que typique. Et les talentueux Kroger travaillant en étroite collaboration avec Norgard depuis des années, les difficultés techniques de ces pages de musique se sont transmuées en poésie.

- René Bricault

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Today's Birthday in Music: October 15 (K. Richter)

1926 - Karl Richter, Plausen, Germany; conductor, organist, harpsichordist

Biography and pictures

Karl Richter plays:

J.S. Bach's Toccata in G minor, BWV 915


Excerpt from Handel's Organ Concerto, Op. 4, No. 1 (with the Munich Bach Orchestra, 1971)


Karl Richter directs the Munich Bach Choir and Orchestra in "Kommt, ihr Töchter" from J.S. Bach's St. Matthew Passion

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Tuesday, 14 October 2008

Tavener: Piano music

Ralph van Raat, piano
Naxos 8.570442 (61 min)
*** $

Les oeuvres pour piano de Tavener, malgré l'extrême diversité qu'elles présentent à l'égard de la durée, du style, de la forme, et même de la qualité, ont des traits typiquement surexploités à notre époque: absence de développement macrocosmique, pastiche, répétitions, références néo-tonales. Palin fait exception. De loin la plus intéressante pièce du recueil, et la plus ancienne, elle joue non seulement avec une forme palindromique (« en miroir », d’où le titre), mais aussi avec le contraste entre d’obsessifs unissons répétés et des nuages d’accords atonaux délicatement arpégés. Pour ceux qui apprécient l’approche pianistique du jeune van Raat, sachez qu’il se trouve au sommet de sa forme, et offre sans doute là sa meilleure prestation sur disque à ce jour.

- René Bricault

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Bach : Motets BWV 225-230

Nederlands Kamerkoor / Peter DijkstraChannel Classics SACD 27108 (67 min 4 s)
****** $$$$

Un grand chef de chœur est né : le Néerlandais Peter Dijkstra, chef invité depuis deux ans du Nederlands Kamerkoor fondé en 1937. On a rarement entendu un ensemble de 26 personnes chanter avec une justesse et une unanimité telles que chacune des quatre parties semble ne compter qu’une voix ! Au delà de la pureté décantée généralement recherchée dans ces œuvres (par Herreweghe, notamment), la ferveur religieuse est aussi évidente que la somptuosité vocale qui en émane. Le chef explique qu’il s'en est tenu à la basse continue (orgue et violoncelle), de façon à laisser s’épanouir la ligne vocale comme s’il s’agissait d’un chant a cappella, mettant du même coup en relief chaque mot du texte. À cet égard, on est tout de suite saisi par les trois komm distincts qui ouvrent le motet BWV 229 « Komm, Jesu, komm ». Le mot s’inscrit chaque fois dans un espace merveilleusement capté et une émotion approfondie par la répétition. On reste rivé à sa place dans l’attente de la suite, où rien ne déçoit.

- Alexandre Lazaridès

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Today's Birthday in Music: October 14 (Zemlinsky)

1871 - Alexander von Zemlinsky, Vienna, Austria; composer and conductor

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Alexander Zemlinsky Foundation website

Sonata for Cello and Piano in A minor, 2nd mvt. (Norman Fischer, cello and Jeanne Kierman, piano at Rice University)


Extract from Zemlinsky's opera Es War Einmal


Frühlingsbegräbnis, cantata for soprano, baritone, mixed chorus and orchestra (Junge Philharmonie Zentralschweiz, Akademiechor Luzern, conductor Thüring Bräm, Zug, Switzerland, 2006)

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Monday, 13 October 2008

Met in HD: Salome




Karita Mattila as Salome frolicking with the head of Jochanaan in the Final Scene

Photo: Marty Sohl





Following the glittery opening gala with Renee Fleming, the Met in HD season came up with a real blockbuster - Karita Mattila in the title role of Salome. The Finnish soprano created a sensation at the Met in 2004 when she took it all off at the end of the Dance of the Seven Veils. Reportedly videotaped for telecast at the time, it never made it to the home screen, nor anywhere else for that matter. Given that nudity is such a big deal in America - remember the Janet Jackson "wardrobe malfunction"? - perhaps one shouldn't be too surprised that management had cold feet.

So when it was announced that the 2008-9 Met in HD season included a reprise of Mattila as Salome, I for one was curious to see how the Met would handle the nudity issue. Peter Gelb announced beforehand that there would be no nudity shown to the movie audience. The opera house audience, on the other hand, got to see a split second of Mattila in the buff, before attendants hastily wrapped her up in a black robe. For a nanosecond, the cinema audience caught her bare back, before she turned around coyly covering her bosom. The camera lens then discreetly switched to focus on something much less interesting. Frankly, what's the big fuss all about? Afterall this is the 21st Century, and nudity in opera is old news! Both Deborah Voigt and Catherine Malfitano as Salome took it all off, albeit with a flesh coloured body suit. Maria Ewing did them one better, ie., no body suit. Just last July at the Munich Opera Festival, I saw Angela Denoke sang a good five minutes or longer completely topless, and the audience didn't blink an eye....

What of the actual performance? In a single word - stupendous. Mattila fully embodies Salome musically and dramatically. Strauss was quoted as saying the ideal Salome should have the body of a 16 year old and the voice of an Isolde. No fortysomething can be expected to look like a teenager, and Mattila, now considerably more zaftig than four years ago when she last sang the Judean princess at the Met, certainly does not. It makes no difference - one is blown away by her total commitment to the role. I have never seen a more fearless and unselfconscious Salome. She was not shy to show off her flexibility, at one point doing the split like she did in Manon Lescaut last February. At one point in the Dance, with Mattila being hoisted by chorus boys, I felt like I was watching a Broadway musical. There were no holding back vocally by Mattila either. This kind of " singing with one's capital" is a little worrisome, but the voice is in such remarkable shape that there's never any fear that she would not make it. Her Salome was a complex and endlessly fascinating mix of the worldly and the naive, the calculating and the innocent. It was a performance for the ages.

Others in the cast rose to the occasion as well. I was particularly impressed with the Herod of Kim Begley, who sang the role with more beauty of tone than I have encountered previously. Herod is one of those roles often assigned to long-in-the-tooth tenors in the downside of a career, so it was good to hear it sung, not yelled. However at one point he did sound tired, but fortunately, a long rest during the Final Scene allowed him to rally and end impressively. Finnish bass-baritone Juha Uusitalo used his burly voice and equally rugged appearance to good effect. Canadian tenor Joseph Kaiser was a clarion-voiced and unusually involved Narraboth in his several scenes with Mattila. Dressed to kill, Hungarian mezzo Ildiko Komlosi did well in the thankless role of Herodias. All the smaller roles were well taken. The conducting of Patrick Summers was impressive, bringing out all the fire and brimstone in the score while not overlooking the quieter, truly spine-tingling moments. His conducting here was equal to the spectacular Salome I saw with Kent Nagano last July. The "updated" sets and costumes are sort of par for the course when it comes to Regietheater productions these days, although some of the action contradict the text. The ending has an unusual twist - when Herod commands "Kill that woman", Salome willingly submits to the sword.

Because it was a single act piece, there were no intermission features, only a short intro by Deborah Voigt. I thought it was a little bizarre that Mattila didn't respond at first to attempts by Voigt for a pre-curtain interview - was this real or a set-up? In any case, I don't blame Mattila- who wants to talk moments before singing such a grueling role? I saw the show at the Cinema #1 Scotiabank Theatres in downtown Toronto. Everything went off without a hitch. Next up - Doctor Atomic with Canada's own Gerald Finley on November 8th.

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Le Cabaret du soir qui penche

Guy Mauffette, concepteur et animateur
Gala Records Gal-111 (67 min 56 s)
***** $$$

Nombreux sont ceux qui ont gardé la nostalgie du « Cabaret du soir qui penche », l’émission hebdomadaire diffusée entre 1960 et 1973 par la radio de Radio-Canada et qu’animait - dans le plein sens du mot : donner une âme - le regretté Guy Mauffette. Mauffette s’est éteint le 30 juin 2005 à l’âge de 90 ans. Sa voix, un rien étouffée mais habitée par toute sorte de nuances, symbolisait pour ses fidèles auditeurs le Québec culturel naissant de l'époque. Plutôt que de restituer une émission en particulier, ce disque propose une anthologie où se croisent les interventions poétiques, humoristiques, méditatives de Mauffette, des chansons (Brassens, Leclerc, Ferré, Ferland), un texte de Sacha Guitry, des morceaux de Mozart et Kreisler, sans oublier « Petite fleur » de Sidney Béchet, le lancinant indicatif de l’émission. Les notes de programme, très substantielles, sont signées Renée Legris; les accompagnent un poème et des croquis de Mauffette ainsi qu’une « chronologie sélective » complète. Quelque chose de la magie du « Cabaret » s’est peut-être perdu ici, mais on retrouvera avec émotion l’atmosphère des samedis soir d’antan.

- Alexandre Lazaridès

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Ravel: Shéhérazade / Debussy: Proses Lyriques / Dvorak: Song to the Moon, Rusalka

Marianne Fiset, soprano; Marie-Ève Scarfone, piano
Orchestre de la francophonie canadienne / Jean-Philippe Tremblay
Analekta AN2 8761 (45m 38s)
**** $$$

Soprano Marianne Fiset was propelled to fame in a most dramatic way last year, when she won the Grand Prize of the Montreal International Music Competition, as well as the Jean Chalmers Prize for the best Canadian artist, the Joseph Rouleau Prize for the best artist from Quebec, the Poulenc French Song Award and the People's Choice Award – talk about a clean sweep! That magical evening, the audience was swept away by the beauty of her tone and her impeccable musicality. Part of her win involved a debut recording contract. Here we have the result – she sings Ravel's popular Shéhérazade and Debussy's Proses Lyriques, with the famous “Song to the Moon” from Dvorak's Rusalka thrown in as a bonus.

The centerpiece of this disc is the Ravel cycle. The tessitura of Sheherazade, often sung by mezzos, is quite low. However, it does not pose any difficulty for Fiset's lyric voice, which is remarkably even throughout its range. This cycle, together with the four Debussy songs, shows off her purity of tone and sweet timbre. Given that Fiset is at the beginning of her career, she naturally excels in pure vocalism while still having a way to go in interpretative nuance, which I am sure will come with maturity and more stage experience. As well, one wishes for a bit more chiaroscuro in her singing. Marie-Eve Scarfone is a sympathetic and supportive collaborative pianist. But the most enjoyable piece is the aria from Rusalka, which she sings here as gorgeously as she did at the Competition. At 45 minutes, this disc is lamentably short – it could easily have included more operatic arias, such as her “Dove sono” from Le nozze di Figaro. Still, this is an auspicious debut disc and, let's hope, first of many to come.

- Joseph K. So

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Schubert : Sehnsucht

Matthias Goerne, baryton; Elisabeth Leonskaja, piano
Harmonia Mundi HMC901988 (65 min 05 s)
***** $$$$

Le titre de ce premier volume d’une éventuelle « Édition Schubert de Matthias Goerne » (Sehnsucht ou « Désir », emprunté à un lied composé sur un texte de Schiller) semble annoncer une anthologie thématique. Goerne a enregistré Schubert chez d’autres éditeurs, dont un Winterreise où s'est révélée une perception assez singulière de l’univers schubertien (Hyperion, 1997). La voix n’y est pas « belle », mais le baryton allemand en use avec une habileté et une sensibilité très fines rappelant spontanément Fischer-Dieskau, l'un de ses maîtres à chanter. Plus de dix ans après, la voix s’est assombrie, et Goerne la manie avec un art encore plus subtil. Quinze lieder écrits entre 1814 et 1828 sur des textes de Mayrhofer, von Leitner, Schiller et Goethe - de « An Emma » D.113 au long et magnifique « Der Winterabend » D. 938 – évoquent ici une quête d’absolu en des tableaux qui deviennent méditation sur la nature et la destinée humaine. Dès la première minute, on est conquis, dans le monde idéal entrevu, ailleurs. La grande Leonskaja est une partenaire idéale.

- Alexandre Lazaridès

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Vivaldi : Orlando Furioso

Anne Desler, Marina De Liso, Lucia Sciannimanico, mezzo-soprano; Nicki Kennedy, soprano; Luca Dordolo, tenor; Thierry Gregoire, alto; Martin Kronthaler, baryton-basse
Coro da Camera Italiano & Modo Antiquo / Federico Maria Sardelli

Cpo 777 095-2 (3CD : 166 min 53 s)
***** $$$$

L’extraordinaire série d’enregistrements des opéras de Vivaldi se poursuit chez Naïve. Voici Orlando Furioso, « drame musical » datant de 1727, l’un des plus grands chefs-d’œuvre de l’histoire de l'art lyrique. Vivaldi enrichit d'une musique complexe et vibrante d’originalité une trame scénique assez typique du genre. Son génie mélodique est à son plus haut niveau de maturité et les interprètes, sans être très connus, sont tous excellents. Cette version intégrale dure près de 170 minutes. Un enregistrement très important, donc, pour mieux connaître et surtout mieux apprécier l’histoire de l’opéra baroque.

- Frédéric Cardin

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The man who said **** to TV

My big hero of the financial crash is Marcel Reich-Ranicki who, given an achievement award on German's second TV channel, ZDF, thrust it back at the presenter and denounced the whole of public television as 'rubbish'.

Reich-Ranicki, 88, is Germany's foremost literary critic and, as a result of his hour-long weekly discussion programme on the screen, a national figure. No respecter of reputations, he has fallen out with every leading author from Gunter Grass down when their books fell below his exalted standards. Now he has publicly bitten the hand that fed him - and the result is an attack of rabies panic among German media bosses.

In an effort to mitigate the shock of rejection, the awards show host Thomas Gottschalk offered to stage a televised debate between Reich-Ranicki and the heads of public television - an offer accepted with alacrity by the executives and, after appropriate reflection, by the critic himself. That is going to be one fun show.

The focus of Reich-Ranicki's attack was on the dumbing down of public broadcasting, the reliance on reality shows, talent contests and talentless celebrities. Gottschalk admitted in a subsequent interview that if television were made to the critic's rules, he would be unemployed.

Beyond the confines of a German spat, however, this has lessons for all of us who ply a trade in the creative arts. All my writing life, I have accepted persuasion from publishers and career makers to go on TV whenever asked, and on the BBC without a second thought. Now, I hardly ever accept without strict guarantees.

Television has become a dishonest medium, distorting facts to fit the visual image and contorting ideas into cliche. Information programmes, so called, are voyeuristic garbage and even sport has been subsumed by the cult of celebrity.

The time has come for all creative people to join the Reich-Ranicki rally and denounce public television for the rubbish it is - until the dustcarts come along and the act is cleaned up.

Let's all say No to TV.

Sign below to join the rally. 

Source: Artsjournal

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Today's Birthday in Music: October 13 (L. Mitchell)

1949 - Leona Mitchell, Enid, Oklahoma, U.S.A.; opera soprano

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African American Registry biography

Leona Mitchell sings:

"Je dis rien que rien ne m'épouvante" from Bizet's Carmen (Metropolitan Opera, 1987)


"O patria mia" from Verdi's Aida (1995)

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Sunday, 12 October 2008

Capital Brassworks : Gabriel’s Sister

Karen Donnelly, trompette; Capital Brassworks / Alain Cazes
Capital Brassworks Records
**** $$$

Formé d'une quinzaine de musiciens, dont bon nombre font partie de l’Orchestre du Centre national des arts (CNA), l’ensemble de cuivres Capital Brassworks est devenu depuis sa création en 1999 une institution musicale importante à Ottawa.

Son dernier enregistrement met à l'honneur la trompettiste canadienne Karen Donnelly, soliste de l’Orchestre du CNA depuis 1996. À la trompette piccolo, au cornet à piston comme au flugelhorn, Mme Donnelly se révèle ici une interprète d’un raffinement extrême. Tout y est. Le son, au vibrato bien dosé, est toujours lyrique et chaleureux. L'étourdissante virtuosité ne vise pas à épater la galerie mais sert toujours la musique. Et sur ce fond d'intense musicalité se déploie un répertoire très varié : œuvres pour brass bands du 19e siècle, airs d’opéra romantiques, chanson des Beatles, musique latine, ballades…

Un choix qui fait briller la soliste, mais qui confine souvent l’ensemble de cuivres dans un rôle d’accompagnateur. Capital Brassworks, dirigé ici par Alain Cazes, l’éminent chef et pédagogue montréalais, révèle toutefois de belles qualités (jeu d’ensemble, justesse, richesse de son), que gênent à peine de rares coquilles, par exemple chez les cors dans le Trumpet Voluntary. On peut néanmoins reprocher au disque une austérité excessive, un manque de relief; la sobriété de la soliste dans Napoli et Tico Tico, notamment, appelle quelques explosions d’énergie, plus d'étincelles, quoi.

- Louis-Pierre Bergeron

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Debussy : Complete Works for Piano, Volume 3

Jean-Efflam Bavouzet, piano
Chandos CHAN 10467 (71 min 54 s)
***** $$$$

L’auditeur sent d'emblée la présence d’un maître du clavier qui sait camoufler parfaitement la mécanique sous la musique qu’il en tire. Et comme la prise de son est ici à la hauteur de l'exécution, le plaisir est double. Le troisième volume de l’intégrale des œuvres pour piano de Debussy par Jean-Efflam Bavouzet comprend des pages qu’on peut qualifier de mineures, la plupart datant du début des années 1890 (Nocturne, Rêverie, Mazurka, etc.), et d’autres bien inscrites au contraire dans le répertoire (Suite bergamasque, Arabesques, Children’s Corner). Toutes cependant sont traitées par le pianiste avec la même rigoureuse recherche du son ample et profond. Dans un programme plus composite qu’il n’en a l’air, cela crée une unité sonore témoignant d'un talent affirmé. On pourra cependant exprimer des réserves à l’égard d’une dynamique certes généreuse, mais qui ignore les dégradés et les effets de pédale qu’un Arrau, un Zimerman ou un Michelangeli ont trouvés, de leur côté, pour transmettre subtilement les variations atmosphériques propres à Debussy.

- Alexandre Lazaridès

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Mahler: Symphony no. 6

Chicago Symphony Orchestra / Bernard Haitink
CSO-Resound SACD 901807 (2 CD : 90 min 41 s)
**** $$$$

Heureusement, ou peut-être malheureusement, Bernard Haitink se retient de tomber ici dans les élucubrations psychologiques ou les épanchements passionnels. S'il existe une musique où ce risque est partout présent, c'est bien l'univers symphonique de Mahler, en particulier sa « tragique » Sixième. Haitink offre au contraire à l'auditeur une lecture d'une parfaite intelligence musicale. Bien malin celui qui dénicherait une version de cette symphonie où les décisions spécifiques du chef s’intègrent aussi naturellement à la structure globale de l’œuvre. Et si peu de mahlériens mettront ce disque au premier rang de leur palmarès personnel, tous auront intérêt, ne serait-ce que pour approfondir leur discernement musical, à en faire une écoute très attentive. L’étiquette « personnelle » de l’orchestre de Chicago rivalise ici d’ingéniosité en matière de captation sonore.

- René Bricault

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Mahler: Symphony No. 7

Royal Liverpool Philharmonic / Gerard Schwarz
Artek AR00432 (76 min)
** $$$$

Pauvre Philharmonique de Liverpool. Les musiciens se démènent comme ils peuvent pour réaliser une interprétation… qui ne veut rien dire. En effet, Schwarz cherche systématiquement un tempo précis et différent pour chaque nouveau motif au début de l'œuvre, ce qui détruit la continuité narrative tout en empêchant les musiciens de s'exprimer avec passion – pour ensuite abandonner l'idée et garder un rythme aussi constant que monotone (on songe en particulier ici à la fin du 3e mouvement). En voulant à tout prix imprimer sa personnalité à la Septième, le chef obtient exactement le contraire. De plus, la qualité de l'enregistrement, malgré sa louable précision, manque de fondu, de brillance, bref d'un mastering digne de ce nom.

- René Bricault

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Anthem Challenge Winner is Canadian Gold

Colin Oberst's Canadian Gold is the new Hockey Night in Canada Theme the CBC announced last night on national TV following thousand of public votes. Oberst collects a cheque for $100,000 and half of the lifetime royalties, with the other 50 per cent invested by the CBC in minor hockey across the country.

Obertst's final version was produced by Bob Rock who added the celtic bagpipe opening. Some commenters expressed dissatisfaction with the Rock's version. Listening to both the final and original versions, I find that the original without the bagpipe intro more effective.

Listen:
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Today's Birthdays in Music: October 12 (Vaughan Williams, Pavarotti)

1872 - Ralph Vaughan Williams, Down Ampney, England; composer

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Ralph Vaughan Williams Society webpage

VaughanWilliams Symphony No. 6.  Colin Davis conducts the Juillard Orchestra and the Royal Academy of Music Orchestra (BBC Promenade Concert, 2005)


"The Lark Ascending" (Jean Pougnet, violin; London Philharmonic Orchestra conducted by Adrian Boult; 1950 recording)



1935 - Luciano Pavarotti, Modena, Italy; opera and concert tenor

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Luciano Pavarotti sings:

"Ah mes amis" from Donizetti's La Fille du Régiment (live Metropolitan Opera performance, 1972/73 season)


"Marechiare" by Tosti (with James Levine at the piano; recorded at the Metropolitan Opera House, 1988)

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